MOISÉS NAÍM @moisesnaim – Andrew Weiss @andrewsweiss | La última intervención anti-estadounidense de Putin: Venezuela

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Por Moises Naim, distinguido miembro del Carnegie Endowment, fue ministro de Comercio e Industria de Venezuela;

Y Andrew Weiss, quien trabajó en Asuntos Rusos en la administración de George H.W. Bush y Clinton, es el vicepresidente de estudios de Carnegie.

Publicado en The Washington Post y traducido por Runrun.es

Una violenta represión contra los manifestantes civiles que se reúnen contra un presidente autocrático deja muchos muertos. La represión empuja a más gente a la calle, desencadenando una espiral de violencia y una crisis humanitaria urgente. Un presidente de Estados Unidos afirma inequívocamente que el brutal dictador debe dejar el poder. La Unión Europea está de acuerdo, pero ninguna potencia tiene el estómago para una intervención militar directa. De repente, casi de la nada, Vladimir Putin decisivamente incluye a Rusia en la crisis, asegurando que el dictador represor permanezca en el poder. El presidente de Estados Unidos es ridiculizado por su irresponsabilidad.

Desafortunadamente para el presidente Trump, el escenario anterior está puesto en marcha, esta vez no en Siria sino en Venezuela.

A pesar de todas sus conversaciones belicosas y nuevas sanciones contra el gobierno de Nicolás Maduro, la administración Trump ha estado extrañamente callada sobre el papel de Rusia, tal vez prefiriendo no llamar la atención sobre el hecho de que Moscú es ahora el prestamista de última instancia de la nación en bancarrota.

En la superficie puede parecer extraño que Rusia intervenga en un país tan lejano de sus fronteras que aparentemente se precipita hacia el colapso. Sin embargo, los lazos amistosos entre el gobierno ruso y Venezuela son profundos, remontándose al primer viaje del líder Hugo Chávez a Moscú en mayo del 2001. Regresó 10 veces antes de su muerte por cáncer en 2013. Durante ese período Venezuela se convirtió en uno de los mejores clientes del mundo de la industria de armas rusa. Entre 2001 y 2011 compró 11.000 millones de dólares en armamento ruso.

A medida que empeoraba su situación económica, el volumen de las compras de armas de Venezuela disminuyó y su relación principal con Rusia pasó de las armas a la energía. Al principio, la mayoría de los acuerdos eran préstamos garantizados por las ventas de petróleo de Venezuela. Pronto, estos acuerdos en gran parte comerciales se hicieron más complejos ya que los rusos exigían más activos reales como garantías. Caracas estaba obligada, y las compañías rusas que eran los vehículos para estos acuerdos obtuvieron acciones de compañías petroleras e incluso el derecho de operar todos los campos petroleros venezolanos.

Aunque que la esencia de la relación entre Rusia y Venezuela ha sido en gran medida económica, las políticas internacionales y nacionales nunca están lejos. La decisión del gobierno venezolano de neutralizar a la Asamblea Nacional electa, que provocó una escalada de protestas callejeras por parte de la oposición en los últimos meses, fue motivada por la necesidad de asegurar un préstamo ruso.

La Asamblea Nacional es la única palanca de poder que Maduro no controla. Por ley, todos los créditos y ventas internacionales de los activos de la nación tienen que ser aprobados por este organismo. Los dirigentes de la oposición que la lideran se oponen firmemente a los acuerdos que el gobierno estaba ofreciendo a los extranjeros, principalmente a Rosneft, el gigante de la energía estatal ruso. El gobierno, que necesita urgentemente dinero en efectivo, decidió pasar por alto este paso haciendo que la Corte Suprema, que tiene bajo su control, emitiera una decisión para asumir la autoridad de la Asamblea Nacional, incluyendo el poder para aprobar las nuevas transferencias de activos a entidades rusas.

Hoy, el gobierno de Maduro se está esforzando por atender los compromisos de aproximadamente $ 5 mil millones en deuda externa a pagarse en los próximos 12 meses. A raíz de las recientemente anunciadas sanciones financieras de Estados Unidos contra Venezuela, la petrolera nacional PDVSA, el principal generador de divisas, ha perdido efectivamente la capacidad de pedir prestado a bancos estadounidenses o europeos para pagar o refinanciar la mayoría de estas deudas.

Esto resalta la importancia de que Rosneft haya prestado a PDVSA más de mil millones de dólares en abril, con lo que el monto total de préstamos y créditos rusos ascendió a más de 5 mil millones de dólares en los últimos años.

Moscú también ha ofrecido apoyo político. Rusia se encontraba entre sólo un puñado de gobiernos extranjeros que respaldaron la reciente disolución de la Asamblea Nacional y los principales diplomáticos rusos como el canciller Sergei Lavrov rutinariamente se quejan de la mano oculta de Estados Unidos para fomentar la crisis interna de Venezuela. Pero la ayuda del Kremlin no es barata. Según informes, PDVSA está en conversaciones para vender acciones de Rosneft en otros lucrativos proyectos de petróleo y gas con un gran descuento. Rosneft también ha tomado de PDVSA el rentable trabajo de comercializar el crudo venezolano a clientes en Estados Unidos, Asia y más allá.

A raíz de la exitosa serie de aventuras geopolíticas de Putin, la gran pregunta es si él ve otra apertura en Venezuela. Como un oportunista inveterado, seguramente sabe que la reciente declaración de Donald Trump sobre posibles opciones militares para la crisis de Venezuela era una amenaza vacía. En las intranquilas calles de Caracas, también es cada vez más claro que el régimen tiene la ventaja y es poco probable que se derrumbe en el corto plazo.

Lo que no sabemos es si los costos financieros y políticos de mantener a Maduro en el poder resultarán asequibles para el Kremlin. Pero nos sorprendería si Putin perdiera la oportunidad de lanzar su peso en el patio trasero de Estados Unidos y construir algunos flujos de ingresos saludables al mismo tiempo. En Siria, Putin lanzó una desordenada guerra civil en su cabeza e impidió que un objetivo de la política estadounidense de cambiar el régimen se hiciera realidad.

Exponer el vacío de la bombástica marca de política exterior de la administración Trump en Venezuela podría ser una recompensa en sí mismo.

September 6, 2017

Putin’s latest anti-American intervention: Venezuela

Moises Naim, a Distinguished Fellow at the Carnegie Endowment for International Peace, was Venezuela’s minister of Trade and Industry. Andrew Weiss, who worked on Russian affairs in both the George H.W. Bush and Clinton administrations, is Carnegie’s vice president for studies.

A violent crackdown on civilian protesters rallying against an autocratic president leaves scores dead. The repression pushes even more people into the streets, triggering a spiral of violence and an urgent humanitarian crisis. A U.S. president unequivocally states that the brutal dictator needs to go. The European Union agrees, but no major power has any stomach for direct military intervention. Suddenly, almost out of nowhere, Vladimir Putin decisively inserts Russia into the crisis, ensuring that the repressive dictator stays in power. The U.S. president is ridiculed for his fecklessness.

Unfortunately for President Trump, the above scenario is playing out again, this time not in Syria but in Venezuela.

For all its bellicose talk and new sanctions against Nicolás Maduro’s government, the Trump administration has been oddly silent about Russia’s role, perhaps preferring not to draw attention to the fact that Moscow is now the bankrupt nation’s lender of last resort.

On the surface it may seem odd that that Russia would intervene in a country so far from its borders that appears to be hurtling toward collapse. Yet friendly ties between the Russian government and Venezuela run deep, stretching back to former leader Hugo Chávez’s first trip to Moscow in May 2001. He returned 10 times before his death from cancer in 2013. Over that period Venezuela became one of the world’s top clients of the Russian arms industry. Between 2001 and 2011 it purchased $11 billion worth of Russian weapons.

As its economic situation worsened, the volume of Venezuela’s arms purchases dwindled and its main relationship with Russia shifted from weapons to energy. At first, most of the deals were loans guaranteed by Venezuela’s oil sales. Soon, these largely commercial deals became more complex as the Russians demanded more real assets as guarantees. Caracas obliged, and the Russian companies that were the vehicles for these deals got shares of oil companies and even the right to operate entire Venezuelan oil fields.

While the essence of the relationship between Russia and Venezuela has largely been economic, international and domestic politics are never far away. The Venezuelan government’s move to neuter the elected National Assembly, which triggered an escalation of street protests by the opposition in the past few months, was motivated by, of all things, the need to secure a Russian loan.

The National Assembly is the only lever of power that Maduro does not control. By law, all international credits and sales of the nation’s assets have to be approved by this body. The opposition leaders who run it are strongly opposed to the deals the government was offering to foreigners – mostly to Rosneft, the Russian state-owned energy behemoth. The government, in dire need of cash, decided to bypass this step by having the Supreme Court, which it controls, issue a decision grabbing the National Assembly’s authority — including the power to approve the new asset transfers to Russian entities.

Today the Maduro government is scrambling to service roughly $5 billion in foreign debt due over the next 12 months. In the wake of newly announced U.S. financial sanctions on Venezuela, the national oil company PDVSA, the chief generator of hard currency, has effectively lost the ability to borrow from U.S. or European banks to pay off or refinance most of these debts.

That highlights the importance of the fact that Rosneft loaned PDVSA more than $1 billion in April, bringing the total amount of Russian loans and credits to upward of $5 billion total in the past few years.

Moscow has also offered political support. Russia was among just a handful of foreign governments that endorsed the recent dissolution of the National Assembly, and top Russian diplomats like Foreign Minister Sergei Lavrov routinely complain about the hidden hand of the United States in fostering Venezuela’s domestic crisis. But the Kremlin’s help doesn’t come cheap. PDVSA reportedly is in talks to sell to Rosneft stakes in other lucrative oil and gas projects at a deep discount. Rosneft has also taken over from PDVSA the profitable job of marketing Venezuelan crude to customers in the United States, Asia, and beyond.

In the wake of Putin’s successful streak of geopolitical adventurism, the big question is whether he sees another opening in Venezuela. An inveterate opportunist, he surely knows that Donald Trump’s recent bombshell statement about possible military options for the Venezuela crisis was an empty threat. On the restive streets of Caracas, it is also increasingly clear that the regime has the upper hand and is unlikely to collapse any time soon.

What we don’t know is whether the financial and political costs of keeping Maduro in power will turn out to be affordable for the Kremlin. But it would surprise us if Putin passes up a chance to throw his weight around in America’s backyard — and build some healthy income streams on the side. In Syria, Putin flipped a messy civil war on its head and prevented a U.S. policy goal of regime change from becoming reality.

Exposing the hollowness of the Trump administration’s bombastic brand of foreign policy in Venezuela could be a reward in and of itself.