The Economist: Frente a la catástrofe, ¿cómo lidiar con Venezuela? | Coping with catastrophe |ıııııı| How to deal with Venezuela

Jul 29th 2017Screen Shot 2017-07-27 at 12.10.44 PM

 

VENEZUELA afirma tener más petróleo que Arabia Saudita, pero sus ciudadanos tienen hambre. Un asombroso 93% de ellos dicen que no pueden pagar los alimentos que necesitan, y tres cuartas partes han perdido peso en el último año. El régimen que causó esta tragedia previsible profesa gran amor por los pobres. Sin embargo, sus funcionarios han malversado miles de millones, convirtiendo a Venezuela en el país más corrupto de América Latina, así como en el más ineptamente gobernado. Es un ejemplo de libro de texto de por qué la democracia importa: las personas con gobiernos malos deben ser capaces de salir de esos vagos. Es quizás por eso que el presidente Nicolás Maduro está tan ansioso por ahogar lo poco que queda de la democracia en Venezuela.

El 30 de julio, salvo un cambio de mentalidad de última hora, el Sr. Maduro celebrará una elección fraudulenta para sellar la creación de una asamblea constituyente seleccionada a mano cuyo objetivo es perpetuar su impopular régimen socialista. Completará la destrucción de los poderes del parlamento, ahora controlados por la oposición, y destruirá la integridad de las elecciones presidenciales del próximo año, que si fueran libres y justas, seguramente las perdería Maduro. Los opositores dicen que la asamblea instalará el comunismo al estilo cubano. Por lo menos, su creación provocará más violencia en un país donde las calles ya están ahogadas con gases lacrimógenos y llenas de cañones de escopetas policiales. En casi cuatro meses de protestas, más de 100 personas han muerto; cientos más han sido encarcelados por razones políticas. Todo esto enfurece a los venezolanos. También debería alarmar al mundo exterior.

El descarado caudillo de Caracas

A fines de este año, el colapso económico de Venezuela, que se inició en 2012, será el más pronunciado en la historia moderna de América Latina. El ingreso por persona ahora retrocedió a donde estaba en los años cincuenta. La causa principal de esta calamidad es ideológica. Siguiendo el ejemplo de su difunto mentor, Hugo Chávez, el señor Maduro gasta generosamente el dinero público, sobre todo con sus partidarios. Los débiles precios del petróleo y la inepta gestión significan que ahora no puede pagar sus cuentas. Así que imprime dinero sin respaldo y culpa a los especuladores por la inflación resultante, que se espera que supere el 1.000% este año. El precio del mercado negro por dólares de los Estados Unidos es ahora alrededor de 900 veces el tipo oficial. Los controles de precios y la expropiación de empresas privadas han llevado a escasez de alimentos y medicinas. Con los hospitales desnudos de suministros, la tasa de mortalidad materna aumentó un 66% el año pasado. Funcionarios flagrantemente se benefician de su acceso a divisas y bienes básicos. Venezuela se ha convertido en una ruta privilegiada para el narcotráfico y está inundada de armas.

Algunos izquierdistas, como el británico Jeremy Corbyn, imaginan que la “revolución bolivariana” de Venezuela es un prometedor experimento de justicia social. Que le diga eso a las decenas de miles de venezolanos que han huido a los países vecinos. A medida que la crisis empeora, su número aumentará. Eso hace que el gobierno venezolano sea una amenaza para la región, así como para su propio pueblo.

¿Qué se puede hacer? La mejor solución sería una transición negociada. El Sr. Maduro terminaría su mandato pero respetaría la constitución y el parlamento, liberaría a los presos políticos y garantizaría que las elecciones regionales vencidas y la contienda presidencial del próximo año se celebren de manera justa. Sin embargo, el intento de negociación fracasó el año pasado, y no hay indicios de que el señor Maduro y sus compinches voluntariamente entreguen el poder.

Quienes quieren salvar a Venezuela tienen una influencia limitada, pero no están indefensos. La oposición, una alianza variada que lleva mucho tiempo en ambición personal y sin cohesión, necesita hacer mucho más para convertirse en un gobierno alternativo creíble. Eso incluye acordar un solo líder. Algunos en la oposición creen que todo lo que se necesita para desencadenar el colapso del régimen es acelerar las protestas. Eso parece fantástico. El señor Maduro todavía puede contar con las fuerzas armadas, con las que cogobierna. En la economía estatizada de Venezuela controla el dinero que hay, y conserva el respaldo de un cuarto de venezolanos, suficiente para poner a su gente en la calle. Y tiene el consejo de los funcionarios de seguridad de Cuba, que son expertos en la represión selectiva.

Apunta al régimen, no a sus víctimas

América Latina finalmente se ha despertado a la amenaza. Venezuela está mucho más aislada de lo que era, habiéndose suspendido del grupo Mercosur. Pero fue capaz de evitar una suspensión similar de la Organización de Estados Americanos (OEA) el mes pasado con el respaldo de sus aliados ideológicos y algunos estados insulares caribeños a los que ofrece petróleo barato. Los Estados Unidos deberían haber aplicado más fuerza diplomática para influir en el voto en la OEA. El presidente Donald Trump está considerando ahora sanciones amplias tales como prohibir la importación de petróleo venezolano o prohibir que empresas estadounidenses trabajen en la industria petrolera de Venezuela. Eso sería un error: el Sr. Maduro encontraría nuevos compradores para su petróleo en cuestión de meses. Mientras tanto, la gente común sufriría más que los leales del régimen. Y las sanciones amplias podrían fortalecer el régimen, porque la afirmación vacía del señor Maduro de que se enfrenta a la “guerra económica” de la América “imperial” tendría algo de sustancia.

Más prometedor, el 26 de julio el gobierno de Trump anunció sanciones individuales a otros 13 funcionarios venezolanos involucrados en la asamblea constituyente, o sospechosos de corrupción o abuso de derechos humanos. Estos funcionarios han tenido visas retiradas, y los bancos y las empresas estadounidenses tienen prohibido hacer negocios con ellos. Este esfuerzo podría intensificarse al presionar a los bancos para revelar información vergonzosa sobre funcionarios que han escondido fondos públicos robados en el extranjero. La Unión Europea y América Latina deben unirse a este esfuerzo.

En sí mismo, no obligará al régimen a cambiar. Pero el palo de las sanciones individuales debe combinarse con la oferta de negociaciones, negociadas por gobiernos extranjeros. Cualquier acuerdo final puede tener que incluir inmunidad legal para altos funcionarios venezolanos. Eso es desagradable, pero puede ser necesario para lograr una transición pacífica de regreso a la democracia.

La alternativa podría ser un deslizamiento a la violencia generalizada, de la que el Sr. Maduro sería plenamente responsable. Ya hay signos de anarquía, con radicales en ambos lados que se desprenden del control de sus líderes. En lugar de una segunda Cuba o una China tropical, la chavista venezolana, con su corrupción, pandillas e ineptitud, corre el riesgo de convertirse en algo mucho peor.

Screen Shot 2017-07-27 at 12.19.21 PMEste artículo apareció en la sección de Líderes de la edición impresa bajo el titulo de La agonía de Venezuela 

 

VENEZUELA claims to have more oil than Saudi Arabia, yet its citizens are hungry. An astonishing 93% of them say they cannot afford the food they need, and three-quarters have lost weight in the past year. The regime that caused this preventable tragedy professes great love for the poor. Yet its officials have embezzled billions, making Venezuela the most corrupt country in Latin America, as well as the most ineptly governed. It is a textbook example of why democracy matters: people with bad governments should be able to throw the bums out. That is perhaps why President Nicolás Maduro is so eager to smother what little is left of democracy in Venezuela.

On July 30th, barring a last-minute change of mind, Mr Maduro will hold a rigged election to rubber-stamp the creation of a hand-picked constituent assembly whose aim is to perpetuate his unpopular state-socialist regime (see article). It will complete the destruction of the powers of parliament, now controlled by the opposition, and wreck the integrity of a presidential election due next year, which, if it were free and fair, Mr Maduro would surely lose. Opponents say the assembly will install Cuban-style communism. At the very least, its creation will provoke more violence in a country where the streets are already choked with tear gas and littered with buckshot from police shotguns. In almost four months of protests, more than 100 people have died; hundreds more have been locked up for political reasons. All this infuriates Venezuelans. It should alarm the outside world, too.

The clueless caudillo of Caracas

By the end of this year Venezuela’s economic collapse since 2012 will be the steepest in modern Latin American history. Income per person is now back where it was in the 1950s. The main cause of this calamity is ideological. Following the lead of his late mentor, Hugo Chávez, Mr Maduro spends public money lavishly, especially on his supporters. Weak oil prices and inept management mean he cannot pay his bills. So he prints money and blames speculators for the resulting inflation, which is expected to exceed 1,000% this year. The black-market price for US dollars is now about 900 times the official rate. Price controls and the expropriation of private firms have led to shortages of food and medicine. With hospitals bare of supplies, the maternal mortality rate jumped by 66% last year. Officials flagrantly profiteer from their access to hard currency and basic goods. Venezuela has become a favoured route for drug-trafficking and is awash with arms.

Some left-wingers, such as Britain’s Jeremy Corbyn, imagine that Venezuela’s “Bolivarian revolution” is a promising experiment in social justice. Tell that to the tens of thousands of Venezuelans who have fled to neighbouring countries. As the crisis worsens, their number will rise. That makes Venezuela’s government a threat to the region as well as its own people.

What can be done? The best solution would be a negotiated transition. Mr Maduro would finish his term but would respect the constitution and parliament, free political prisoners and guarantee that overdue regional elections, and the presidential contest next year, take place fairly. However, an attempt at such a negotiation failed last year, and there is no sign that Mr Maduro and his cronies will voluntarily surrender power.

Those who want to save Venezuela have limited influence, but they are not helpless. The opposition, a variegated alliance long on personal ambition and short of cohesion, needs to do far more to become a credible alternative government. That includes agreeing on a single leader. Some in the opposition think all that is needed to trigger the regime’s collapse is to ramp up the protests. That looks fanciful. Mr Maduro can still count on the army, with which he co-governs. In Venezuela’s command economy he controls such money as there is, and retains the backing of a quarter of Venezuelans—enough to put his own people on the streets. And he has the advice of Cuba’s security officials, who are experts in selective repression.

Aim at the regime, not its victims

Latin America has at last woken up to the threat. Venezuela is far more isolated than it was, having been suspended from the Mercosur trade group. But it was able to avoid a similar suspension from the Organisation of American States (OAS) last month with the backing of its ideological allies and some Caribbean island-states to which it offers cheap oil. The United States should have applied more diplomatic muscle to sway the vote at the OAS. President Donald Trump is now considering broad sanctions such as barring the import of Venezuelan oil, or banning American companies from working in Venezuela’s oil industry. That would be a mistake: Mr Maduro would find new buyers for his oil within months. In the meantime, ordinary people would suffer more than the regime’s loyalists. And broad sanctions might strengthen the regime, because Mr Maduro’s empty claim that he faces “economic warfare” from “imperial” America would at last have some substance.

More promisingly, on July 26th the Trump administration announced individual sanctions on a further 13 Venezuelan officials involved in the constituent assembly, or suspected of corruption or abusing human rights. These officials have had visas withdrawn, and American banks and firms are barred from doing business with them. This effort could be intensified by pressing banks to disclose embarrassing information about officials who have stashed stolen public funds abroad. The European Union and Latin America should join this effort.

It will not, in itself, force the regime to change. But the stick of individual sanctions should be combined with the offer of negotiations, brokered by foreign governments. Any final deal may have to include legal immunity for senior Venezuelan officials. That is distasteful, but may be necessary to achieve a peaceful transition back to democracy.

The alternative could be a slide into generalised violence, for which Mr Maduro would be squarely responsible. Already there are signs of anarchy, with radicals on both sides slipping loose from their leaders’ control. Rather than a second Cuba or a tropical China, chavista Venezuela, with its corruption, gangs and ineptitude, risks becoming something much worse.