TIME | Rusia ayudó secretamente a Venezuela a lanzar su criptomoneda para evadir las sanciones de EEUU

Mar 20, 2018Screen Shot 2018-03-20 at 9.03.15 PM

El presidente Donald Trump podría no haberse dado cuenta el lunes de que su orden ejecutiva pisaría los pies de Rusia. Su objetivo oficial era Venezuela, específicamente el plan del país para crear la primera criptomoneda respaldada por el estado, el petro, que salió a la venta el martes. Simon Shuster / Time

Traducción libre del inglés por lapatilla.com

Pero detrás de escena, el petro era de hecho una colaboración, una clandestina empresa conjunta entre funcionarios y hombres de negocios venezolanos y rusos, cuyo objetivo era erosionar el poder de las sanciones estadounidenses, dijeron a TIME fuentes familiarizadas al respecto.

La orden ejecutiva de Trump no mencionó a los patrocinadores rusos del petro, cuya función no se había informado anteriormente. Citando las sanciones económicas impuestas por Estados Unidos contra Venezuela en agosto, la orden simplemente dejó en claro que cualquiera que compre o use la nueva criptomoneda violaría esas sanciones, como lo haría cualquier persona bajo jurisdicción estadounidense que ayude a Venezuela a desarrollar el petro. “Cualquier conspiración formada para violar cualquiera de las prohibiciones establecidas en esta orden está prohibida”, dice el documento .

Esa puede ser la razón por la cual los rusos involucrados en esta operación han estado dispuestos a permanecer en la sombra, en parte a través de una torpe campaña en línea para ocultar su papel en el proyecto. Pero una investigación de TIME ha encontrado las huellas dactilares de Moscú sobre la creación del petro, un esquema que revela el alcance de los esfuerzos de Rusia para luchar contra las sanciones de Estados Unidos.

La nueva criptomoneda, una forma de efectivo digital que supuestamente está vinculada al valor de las reservas petroleras de Venezuela, se lanzó el 20 de febrero durante una ceremonia en el palacio presidencial en Caracas. Nicolás Maduro, el presidente socialista de Venezuela, declaró que serviría como una especie de “kriptonita” contra el poder del gobierno de los EEUU, al que sarcásticamente se refirió como “Superhombre”. Sentados en primera fila en esa ceremonia se encontraban dos de los consejeros rusos de Maduro, Denis Druzhkov y Fyodor Bogorodsky, a quienes el presidente agradeció por ayudar en su lucha contra el “imperialismo” estadounidense.

Ambos hombres tienen vínculos con los principales bancos rusos y multimillonarios cercanos al Kremlin. Pero no eran los rusos más veteranos involucrados. De acuerdo con un ejecutivo de un banco estatal ruso que se ocupa de las criptomonedas, los principales asesores del Kremlin han supervisado el esfuerzo en Venezuela y el presidente Vladimir Putin lo firmó el año pasado. “Las personas cercanas a Putin le dijeron que así es cómo se evitan las sanciones”, dice el ejecutivo, que habló con TIME bajo condición de anonimato. “Así es como comenzó todo”.

El Kremlin no respondió preguntas enviadas por correo electrónico sobre el petro, y el Ministerio de Finanzas de Moscú insistió en una declaración a TIME de que ninguna de las autoridades financieras de Rusia estaba involucrada en la creación del petro. El gobierno venezolano no respondió de inmediato a las solicitudes de comentarios de TIME.

¿Rivalizando con el dólar?

Desde 2014, cuando EEUU y sus aliados usaron sanciones para castigar a Rusia por invadir partes de Ucrania, las élites rusas han estado desesperadas por que se levanten esas sanciones y, a largo plazo, para debilitar la capacidad de Occidente de imponerlas en el futuro. Uno de los objetivos principales de estos esfuerzos, como destacó Putin en un documento de política sobre el comercio mundial que se publicó en septiembre, es “superar el dominio excesivo” de las monedas occidentales, y especialmente del dólar.

Los consejeros de Putin han sido más abiertos acerca de su objetivo final: “El reinado del dólar debe terminar”, dijo Andrei Kostin, el jefe de VTB, el segundo banco más grande de Rusia, en un discurso el mes pasado en Moscú, pidiendo a Rusia promover otras monedas para su uso en el comercio internacional. “Este látigo que los estadounidenses usan en forma de dólar no tendría, en gran medida, un impacto tan grave en el sistema financiero mundial”.

Aunque no es tan ambicioso como el intento ruso en 2016 de influir en las elecciones presidenciales estadounidenses, el movimiento del Kremlin hacia las criptomonedas revela otra capa de ingenio en su lucha contra lo que los asesores de Putin han llamado la “hegemonía” estadounidense en los asuntos mundiales. El uso de criptomonedas podría, al menos en teoría, dañar la capacidad de EEUU para controlar el flujo de dinero dentro y fuera de países sancionados, reduciendo así uno de los medios más poderosos de influencia de EEUU alrededor del mundo.

Actualmente hay más de 1.500 criptomonedas en existencia, con un valor combinado de más de $ 320 mil millones, según CoinMarketCap.com , que rastrea este mercado. De lejos, el mayor de ellos es Bitcoin, que representa más del 40% de su valor total. Pero se pueden crear y vender nuevas criptomonedas sin involucrar a los bancos y reguladores que normalmente controlan los mercados de divisas. Eso es en parte lo que los hace atractivos para las personas bajo las sanciones de los Estados Unidos. Al volar bajo el radar de las grandes instituciones financieras, las criptomonedas pueden ayudar a estas personas a mover su dinero de manera segura, discreta y con menos temor de que las autoridades de EEUU las agarren.

A largo plazo, si más personas comienzan a usar este tipo de efectivo digital y más negocios lo aceptan como forma de pago, el comercio de criptomonedas podría crecer lo suficiente como para rivalizar con monedas importantes como el dólar. Eso es lo que muchos inversores en este campo están apostando. “Es una tecnología explosiva”, dijo recientemente German Gref, uno de los banqueros estatales rusos más cercanos a Putin, sobre las innovaciones que hacen posible la criptomoneda. “Va a cambiar muchas esferas al revés”.

Los reguladores de los EEUU no están tan seguros. Tres de los principales arquitectos del programa de sanciones de Rusia, que hablaron con TIME por este artículo, dijeron que las criptomonedas no salvarán a los principales bancos o instituciones rusas de sus restricciones. “A los rusos les encanta hacer agujeros donde pueden, y hacen muchos agujeros, o lo intentan”, dice uno de ellos, Brian O’Toole, que trabajó en el Departamento del Tesoro de Estados Unidos entre 2009 y 2017. Pero con las criptomonedas, dice, “solo pueden mordisquear los bordes”, al permitir que algunos funcionarios o empresarios sancionados trasladen sus riquezas al exterior.

Aún así, las autoridades estadounidenses han estado observando estos esfuerzos de cerca desde el verano pasado, cuando se intensificó el interés del Kremlin en las criptomonedas. En palabras de uno de los principales asesores económicos de Putin, Igor Shuvalov, el presidente “atrapó la fiebre” de esta tecnología después de discutirla en junio con una gama de expertos y asesores. Desde entonces, ha respaldado su potencial en una serie de pronunciamientos públicos, y los funcionarios, legisladores y empresarios rusos se han apresurado a convertir a Moscú en un centro global para el mercado de criptomonedas.

El experimento venezolano

Una de sus ideas más ambiciosas ha sido crear una versión digital del rublo que imitaría elementos clave de Bitcoin. El Banco Central ruso, sin embargo, se ha resistido a esta idea, porque correría el riesgo de desestabilizar la moneda real de Rusia, dice el ejecutivo del banco estatal ruso. “Para Rusia, es demasiado peligroso”, dice. “Si decimos que la única razón por la que lo hacemos es para evitar las sanciones de Estados Unidos, entonces definitivamente Estados Unidos se va a disgustar”.

Entonces, en lugar de poner en riesgo el rublo, Rusia alentó a su aliado en América Latina a realizar el experimento en sí mismo, dice el banquero. “Venezuela no tiene nada que perder. Para ellos es la única oportunidad “. De hecho, el valor de la moneda venezolana, el bolívar, ha sido diezmado por la mala administración oficial y el impacto de las sanciones estadounidenses, que se impusieron el año pasado para castigar a Maduro por su creciente autoritarismo. La crisis también ha hecho que el régimen de Maduro dependa en gran medida de Rusia para obtener préstamos e inversiones.

“Así que Rusia hizo su bastión aquí en Venezuela”, dice Armando Armas, un miembro de la oposición del parlamento de la nación, la Asamblea Nacional, que ha intentado en vano bloquear la creación del petro. “Ahora están usando a Venezuela como conejillo de indias para su experimento”, le dice Armas a TIME por teléfono desde Caracas.

El trabajo de organizar los detalles de este experimento fue para los dos empresarios rusos, Druzhkov y Bogorodsky, que se reunieron con Maduro el 20 de febrero para discutir los preparativos. Hacia el final de la ceremonia de lanzamiento de una hora de duración del petro ese día, Bogorodsky se levantó para dar un breve discurso en ruso, felicitando al “querido líder” de Venezuela por el “movimiento muy arriesgado pero oportuno” que había hecho.

La conexión rusa con este experimento se hizo aún más clara al día siguiente, el 21 de febrero, cuando Maduro envió a su ministro de finanzas, Simon Zerpa, para informar al gobierno ruso sobre los resultados. Zerpa se reunió ese día en Moscú con el ministro de Finanzas ruso, Anton Siluanov, y otros funcionarios, y publicó fotos de las reuniones en Twitter. “Entregamos a Min. Siluanov actualizó la información sobre nuestra criptomoneda “, escribió el ministro venezolano.

Screen Shot 2018-03-20 at 9.04.34 PMEn comparación, el Ministerio de Finanzas ruso estaba menos dispuesto a promover estas discusiones. No se mencionaron en el sitio web oficial del ministerio ni en sus cuentas de redes sociales. (Sin embargo, el ministerio sí se tomó el tiempo para publicar en Facebook ese día sobre una feria de joyas a la que asistió uno de sus funcionarios). En su declaración a TIME, el ministerio insistió en que la criptomoneda venezolana “no se discutió durante la reunión ni tiempo después, “ni los ministros hablaron de” ninguna cooperación en este sentido”.

Queda por ver si Rusia extrajo alguna lección del experimento de Venezuela. Pero en las últimas semanas las autoridades en Moscú parecen haberse enfriado con la idea de una cryptorublo oficial. Dos días después de la creación del petro, una de las principales agencias de noticias rusas, Interfax, informó sobre una carta que Putin había recibido de Siluanov, su ministro de finanzas. La carta informaba al Presidente que, bajo ciertas condiciones, el gobierno debería permitir la creación de una “cryptociudad rusa privada”. Pero debería evitar respaldar tales proyectos con dinero o recursos estatales, ya que los riesgos financieros aún son demasiado altos.

Al menos algunos de esos riesgos se derivan de la reacción del gobierno de los Estados Unidos, que ha adoptado una línea dura respecto de las criptomonedas bajo el presidente Trump. “Mi enfoque número 1 en las criptomonedas, ya sean monedas digitales o bitcoins u otras cosas, es que queremos asegurarnos de que no se usen para actividades ilícitas”, dijo el secretario del Tesoro, Steven Mnuchin, a CNBC en enero. “Entonces, en los EEUU, nuestras reglamentaciones [afirman que] si usted es una billetera bitcoin, está sujeto a las mismas regulaciones que un banco”.

Bajo el radar

Esta posición podría ayudar a explicar por qué los asesores rusos de Maduro no siempre han estado interesados en mejorar su participación, o sus conexiones con poderosos grupos empresariales en Moscú.

Después de que se reunieron con Maduro el 20 de febrero, los medios estatales en Venezuela identificaron a estos hombres solo como representantes de una compañía llamada Aerotrading, que no tenía un sitio web en ese momento. Cuando apareció en línea al día siguiente, el sitio no proporcionó información sobre la empresa, aparte de un banner que decía que era “la mayor empresa consultora de blockchain”, en referencia a la tecnología que hace posible la criptomoneda. La cuenta de Twitter de la compañía, también registrada el 21 de febrero, contiene solo tres publicaciones. El último dice: “Nos complace dar la bienvenida a la criptomoneda #Petro al ecosistema #blockchain”.

Solo después de estudiar los registros de la compañía y hablar con otros inversores de criptomonedas TIME pudo identificar a los rusos a quienes Maduro había agradecido tan efusivamente por ayudarlo a crear el petro.

Druzhkov, el más joven de los dos, parece ser relativamente nuevo en el mundo de la criptomoneda. Él solo fundó su start-up en este campo el otoño pasado, una casa de comercio en línea llamada Zeus Exchange . Su compañero en esa empresa, un rico industrial ruso y coleccionista de arte llamado Sergei Litvin, también parece no tener experiencia previa en criptomoneda. Pero Litvin pertenece a la junta ejecutiva de un conglomerado que ha estado bajo sanciones estadounidenses desde 2014. El conglomerado, Stroytransgaz, está controlado por uno de los amigos más antiguos de Putin, el multimillonario comerciante de petróleo Gennady Timchenko, que también está bajo sanciones estadounidenses.

Hablando con TIME por teléfono desde Maastricht, en los Países Bajos, donde estaba buscando expandir su impresionante colección de arte renacentista, Litvin dijo que Rusia, como otros países, está observando de cerca el experimento venezolano. “Estamos interesados en cómo se desarrollará. Queremos ver los puntos débiles en un proyecto así “. Insistió, sin embargo, que él y Druzhkov solo estaban haciendo un “análisis técnico” del petro y no participaron en su construcción. Druzhkov, que posó para las fotos junto a Maduro durante el lanzamiento oficial del petro, rechazó numerosas solicitudes para hablar con TIME sobre su papel.

Screen Shot 2018-03-20 at 9.04.49 PMSu otro socio ruso en este proyecto fue más cercano. Ex ejecutivo de varios bancos rusos importantes, Bogorodsky se mudó a Uruguay en 2009 y se convirtió en embajador informal de la cultura rusa en América Latina. Desde allí, ha mantenido estrechos vínculos comerciales con Rusia y otros ex estados soviéticos, a veces colaborando con agencias gubernamentales en proyectos de tecnología e infraestructura, según su sitio web personal e informes de noticias locales. Su relación con el petrolero venezolano comenzó en diciembre, más o menos cuando Maduro anunció sus planes para el petro, y cuando Putin ordenó a su gobierno analizar los beneficios de una criptomoneda rusa.

“Rusia se ha estado moviendo en esta dirección por un tiempo, tratando de redactar leyes para regular las criptomonedas”, dijo Bogorodsky a TIME por teléfono desde Montevideo, la capital uruguaya. Pero este proceso se ha empantanado en detalles burocráticos, mientras que Venezuela “quería avanzar rápido”, dice. “Estábamos listos para ayudar”.

Su compañía, Aerotrading, cuyo sitio web apareció el día después del petro, ha servido como el “socio técnico” de Venezuela en este proyecto, dice Bogorodsky. Pero no ha participado en las conversaciones oficiales entre los gobiernos ruso y venezolano, como la reunión del 21 de febrero entre los ministros de Finanzas de los dos países: “No tenemos nada que ver con eso”.

Venezuela comenzó la venta oficial del petro a los inversionistas extranjeros el 20 de marzo, y Maduro espera recaudar hasta $ 6 mil millones, una suma masiva para una economía al borde de la ruina. Pero será difícil verificar cuánto gana realmente Maduro y cómo se usará ese dinero. Los expertos han advertido que gran parte de este podría servir para apuntalar su régimen y enriquecer a sus aliados.

En cuanto a los intentos del gobierno de Estados Unidos de prohibir estas inversiones en Venezuela, Bogorodsky no podría importarle menos. “Cualquier ciudadano del mundo puede hacer lo que quiera”, dijo, riéndose desde Montevideo. “Ofrecemos libertad de elección. Entonces creo que habrá muchos inversores, grandes y pequeños, de todo el mundo “.

Exclusive: Russia Secretly Helped Venezuela Launch a Cryptocurrency to Evade U.S. SanctionsScreen Shot 2018-03-20 at 8.57.52 PMSIMON SHUSTER March 20, 2018

President Donald Trump may not have realized on Monday that his executive orderwould step on Russia’s toes. Its official target was Venezuela, specifically the country’s plan to create the world’s first state-backed cryptocurrency, the petro, which went on sale Tuesday.

But behind the scenes, the petro was in fact a collaboration—a half-hidden joint venture between Venezuelan and Russian officials and businessmen, whose aim was to erode the power of U.S. sanctions, sources familiar with the effort told TIME.

Trump’s executive order did not mention the petro’s Russian backers, whose role has not previously been reported. Citing economic sanctions that the U.S. imposed against Venezuela in August, the order simply made clear that anyone who buys or uses the new cryptocurrency would be in breach of those sanctions, as would anyone under U.S. jurisdiction who helps Venezuela develop the petro. “Any conspiracy formed to violate any of the prohibitions set forth in this order is prohibited,” the document states.

That may be why the Russians involved in this operation have been keen to remain in the shadows, in part through a clumsy online campaign to obscure their role in the project. But a TIME investigation has found Moscow’s fingerprints all over the creation of the petro, a scheme that reveals the range of Russia’s efforts to fight back against U.S. sanctions.

The new cryptocurrency, a form of digital cash that is supposedly linked to the value of Venezuela’s oil reserves, was launched on Feb. 20 during a ceremony in the presidential palace in Caracas. Nicolas Maduro, the socialist leader of Venezuela, declared that it would serve as a kind of “kryptonite” against the power of the U.S government, which he sarcastically referred to as “Superman.” Sitting in the front row at that ceremony were two of Maduro’s Russian advisers, Denis Druzhkov and Fyodor Bogorodsky, whom the President thanked for aiding his fight against American “imperialism.”

Both men have ties to major Russian banks and billionaires close to the Kremlin. But they were not the most senior Russians involved. According to an executive at a Russian state bank who deals with cryptocurrencies, senior advisers to the Kremlin have overseen the effort in Venezuela, and President Vladimir Putin signed off on it last year. “People close to Putin, they told him this is how to avoid the sanctions,” says the executive, who spoke to TIME on condition of anonymity. “This is how the whole thing started.”

The Kremlin did not respond to emailed questions about the petro, and the Finance Ministry in Moscow insisted in a statement to TIME that none of Russia’s financial authorities were involved in the petro’s creation. The Venezuelan government did not immediately respond to TIME’s requests for comment.

Rivaling the dollar?

Ever since 2014, when the U.S. and its allies used sanctions to punish Russia for invading parts of Ukraine, the Russian elites have been desperate to get those sanctions lifted and, in the long term, to weaken the West’s ability to impose them in the future. One of the core aims of these efforts, as Putin outlined in a policy paper on global trade that was published in September, is to “overcome the excessive dominance” of Western currencies, and especially the dollar.

Putin’s advisers have been more open about their ultimate aim: “The reign of the dollar must end,” Andrei Kostin, the head of state-controlled VTB, Russia’s second-largest bank, said in a speech last month in Moscow, calling on Russia to promote other currencies for use in international trade. “This whip that the Americans use in the form of the dollar would then, to a great extent, not have such a serious impact on the global financial system.”

While not as ambitious as the Russian attempt in 2016 to influence the U.S. presidential election, the Kremlin’s move into cryptocurrencies reveals another layer of ingenuity in its struggle against what Putin’s advisers have called the U.S. “hegemony” in global affairs. The use of cryptocurrencies could, at least in theory, hurt the U.S. ability to control the flow of money in and out of sanctioned countries, thus chipping away at one of most powerful means of U.S. influence around the world.

There are currently more than 1,500 cryptocurrencies in existence, with a combined value of more than $320 billion, according to CoinMarketCap.com, which tracks this market. By far the biggest of them is Bitcoin, which accounts for over 40% of their total value. But new cryptocurrencies can be created and sold without involving the banks and regulators that normally police currency markets. That is partly what makes them attractive to people under U.S. sanctions. By flying under the radar of big financial institutions, cryptocurrencies can help these people move their money around securely, discretely and with less fear of having it seized by U.S. authorities.

In the long term, if more people start using this type of digital cash, and more businesses accept it as a form of payment, trade in cryptocurrencies could ultimately grow large enough to rival major currencies like the dollar. That is what many investors in this field are banking on. “It’s an explosive technology,” German Gref, one of the Russian state bankers closest to Putin, recently said of the innovations that make cryptocurrency possible. “It will turn a lot of spheres upside down.”

U.S. regulators are not so sure. Three of the main architects of the Russia sanctions program, who spoke to TIME for this article, said cryptocurrencies will not save major Russian banks or institutions from its restrictions. “The Russians just love to poke holes wherever they can, and they poke a lot of holes, or they try to,” says one of them, Brian O’Toole, who worked at the U.S. Treasury Department between 2009 and 2017. But with cryptocurrencies, he says, “they can only nibble around the edges,” by allowing some sanctioned officials or businessmen to move their wealth abroad.

Still, U.S. authorities have been watching these efforts closely since last summer, when the Kremlin’s interest in cryptocurrencies intensified. In the words of one of Putin’s top economic advisers, Igor Shuvalov, the President “caught the fever” for this technology after discussing it in June with a range of experts and advisers. He has since endorsed its potential in a series of public pronouncements, and Russian officials, lawmakers and entrepreneurs have rushed to make Moscow a global center for the cryptocurrency market.

The Venezuelan experiment

One of their more ambitious ideas has been to create a digital version of the ruble that would mimic key elements of Bitcoin. The Russian Central Bank has, however, resisted this idea, because it would risk destabilizing Russia’s actual currency, says the executive at the Russian state bank. “For Russia, it’s too dangerous,” he says. “If we say that the only reason we do it is to avoid U.S. sanctions, then the United States is definitely going to be displeased about it.”

So instead of putting the ruble at risk, Russia encouraged its ally in Latin America to run the experiment on itself, the banker says. “Venezuela has nothing to lose. For them it’s the only chance.” Indeed, the value of the Venezuelan currency, the bolivar, has been decimated by official mismanagement and the impact of U.S. sanctions, which were imposed last year to punish Maduro for his deepening authoritarianism. The crisis has also made Maduro’s regime deeply dependent on Russia for loans and investments.

“So Russia made its stronghold here in Venezuela,” says Armando Armas, an opposition member of the nation’s parliament, the National Assembly, which has tried in vain to block the creation of the petro. “Now they are using Venezuela as a guinea pig for their experiment,” Armas tells TIME by phone from Caracas.

The job of arranging the details for this experiment has gone to the two Russian businessmen, Druzhkov and Bogorodsky, who met with Maduro on Feb. 20 to discuss the preparations. Toward the end of the hourlong launch ceremony of the petro that day, Bogorodsky stood to give a short speech in Russian, congratulating the “beloved leader” of Venezuela for the “very risky but timely move” he had made.

The Russian connection to this experiment became all the more clear the following day, Feb. 21, when Maduro sent his minister of finance, Simon Zerpa, to inform the Russian government about the results. Zerpa met that day in Moscow with Russian Finance Minister Anton Siluanov and other officials, and he posted photos of the meetings on Twitter. “We deliver to Min. Siluanov updated information about our cryptocurrency,” the Venezuelan minister wrote.Screen Shot 2018-03-20 at 9.18.25 PMThe Russian Finance Ministry was, by comparison, less eager to promote these discussions. There was no mention of them on the ministry’s official website or its social media accounts. (The ministry did, however, take the time to post on Facebookthat day about a jewelry fair attended by one of its officials.) In its statement to TIME, the ministry insisted that the Venezuelan cryptocurrency was “not discussed during the meeting or any time later on,” nor did the ministers talk about “any cooperation in this regard.”

It remains to be seen whether Russia drew any lessons from Venezuela’s experiment. But in recent weeks the authorities in Moscow seem to have cooled on the idea of an official cryptoruble. Two days after the creation of the petro, one of Russia’s leading news agencies, Interfax, reported on a letter that Putin had received from Siluanov, his finance minister. The letter advised the President that, under some conditions, the government should allow the creation of a “private Russian cyptocurrency.” But it should avoid backing such projects with state money or resources, as the financial risks are still too high.

At least some of those risks derive from the reaction of the U.S. government, which has taken a hard line on cryptocurrencies under President Trump. “My No. 1 focus on cryptocurrencies, whether that be digital currencies or bitcoin or other things, is that we want to make sure that they’re not used for illicit activities,” Treasury Secretary Steven Mnuchin told CNBC in January. “So in the U.S., our regulations [state that] if you’re a bitcoin wallet, you’re subject to the same regulations as a bank.”

Under the radar

This position might help explain why Maduro’s Russian advisers have not always been keen to play up their involvement—or their connections to powerful business groups in Moscow.

After they met with Maduro on Feb. 20, state media in Venezuela identified these men only as representatives of a company called Aerotrading, which did not have a website at the time. When it appeared online the following day, the site provided no information about the company, apart from a banner that claimed it was “the biggest blockchain consultancy company,” referring to the technology that makes cryptocurrency possible. The company’s Twitter account, also registered on Feb. 21, contains only three posts. The last one reads: “We are pleased to welcome the #Petro cryptocurrency to the #blockchain ecosystem.”

Only after studying company records and speaking to other cryptocurrency investors was TIME able to identify the Russians whom Maduro had so warmly thanked for helping him create the petro.

Druzhkov, the younger of the two, appears to be relatively new to the world of cryptocurrency. He only founded his start-up in this field last fall, an online trading house called the Zeus Exchange. His partner in that venture, a wealthy Russian industrialist and art collector named Sergei Litvin, also seems to have no previous experience in cryptocurrency. But Litvin does sit on the executive board of a conglomerate that has been under U.S. sanctions since 2014. The conglomerate, Stroytransgaz, is controlled by one of Putin’s oldest friends, the billionaire oil trader Gennady Timchenko, who is also under U.S. sanctions.

Speaking to TIME by phone from Maastricht, in the Netherlands, where he was looking to expand his impressive collection of Renaissance art, Litvin said that Russia, like other countries, is watching the Venezuelan experiment closely. “We’re interested in how it will develop. We want to see the weak spots in such a project.” He insisted, however, that he and Druzhkov were only doing “technical analysis” of the petro, and were not involved in building it. Druzhkov, who posed for photos alongside Maduro during the petro’s official launch, declined numerous requests to speak with TIME about his role.Screen Shot 2018-03-20 at 9.21.26 PM

His other Russian partner in this project was more forthcoming. A former executive at several major Russian banks, Bogorodsky moved to Uruguay around 2009 and became an informal ambassador of Russian culture across Latin America. From there he has maintained close business ties with Russia and other former Soviet states, at times partnering with government agencies on tech and infrastructure projects, according to his personal website and local news reports. His involvement with the Venezuelan petro began in December, around the time when Maduro announced his plans for the petro, and when Putin ordered his government to analyze the benefits of a Russian cryptocurrency.

“Russia has been moving in this direction for a while now, trying to draft laws to regulate cryptocurrencies,” Bogorodsky tells TIME by phone from Montevideo, the Uruguayan capital. But this process has become bogged down in bureaucratic details, while Venezuela “wanted to move fast,” he says. “We were ready to help.”

His company, Aerotrading—the one whose barebones website appeared the day after the petro—has served as Venezuela’s “technical partner” on this project, Bogorodsky says. But it has not been involved in the official talks between the Russian and Venezuelan governments, such as the meeting on Feb. 21 between the two countries’ finance ministers: “We have nothing to do with that.”

Venezuela began the official sale of the petro to foreign investors on March 20, and Maduro hopes to raise as much as $6 billion—a massive sum for an economy on the edge of ruin. But it will be hard to verify how much Maduro actually earns, and how that money would be used. Experts have warned that a lot of it could go toward propping up his regime and enriching his allies.

As for the U.S. government’s attempts to ban these investments in Venezuela, Bogorodsky couldn’t care less. “Any citizen of the world can do what he wants,” he said, laughing down the line from Montevideo. “We offer freedom of choice. So I think there will be lots of investors, big and small, from all over the world.”